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Reseña Histórica

1803-1900



El Observatorio Astronómico Nacional de Colombia (OAN) fue el primer observatorio astronómico construido en América. La edificación se concluyó el 20 de agosto de 1803 en la ciudad de Bogotá. En la actualidad se encuentra adscrito a la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional de Colombia. El OAN ofrece programas de especialización y maestría en astronomía.

La creación del Observatorio Astronómico Nacional fue iniciativa del sabio naturalista español José Celestino Mutis (1732-1808). De hecho fue el primer observatorio astronómico que se construyó en el continente americano. La edificación, (situada en la carrera octava con calle octava), comenzó a construirse en el jardín de la Expedición Botánica el día 24 de mayo de 1802 bajo la dirección del arquitecto capuchino fray Domingo de Petrés. La obra se concluyó el 20 de agosto de 1803. Mutis nombró; como responsable del mismo al abogado y comerciante en telas don Francisco José de Caldas (1771-1816) quien comenzó a realizar observaciones astronómicas y meteorológicas a partir de diciembre de 1805.

Caldas, adicto a la causa independentista, permite que jóvenes criollos (Antonio Nariño, Camilo Torres, José Acebedo y Gómez, Antonio Baraya, etc), conspiradores contra el régimen español, tengan como lugar de reunión los salones del Observatorio. Los trastornos políticos acaecidos poco después del 20 de julio de 1810, obligaron a Caldas a descuidar sus trabajos científicos. Nombrado ingeniero militar con el grado de capitán se dedicó a elaborar mapas y posteriormente a la fabricación de armas para el ejército. En diciembre de 1814, Simón Bolívar tomó por asalto a Santafé de Bogotá llegando sus tropas a saquear el Observatorio e incluso a tomar como rehén a Benedicto Domíngez, encargado entonces por Caldas al cuidado del Observatorio.

Fusilado Caldas por orden del Pacificador Pablo Morillo, la actividad científica en el Observatorio fue nula. Este abandono perduró hasta el año de 1823, con la llegada al país de la llamada Misión Boussingault, la cual estaba compuesta de cinco jóvenes científicos extranjeros. La comisión fue iniciativa de Francisco Antonio Zea interesado en solicitar ayuda foránea para incentivar el desarrollo de las ciencias naturales en la naciente república. Boussingault, francés, químico de profesión, realizó en el Observatorio Astronómico observaciones meteorológicas. Desafortunadamente, la apatía de la clase política permitió que la misión se disolviera al cabo de pocos años. En 1827 el Observatorio quedó a cargo d el literato y médico Benito Osorio (1792-1848) quien por un año realizó observaciones meteorológicas. Entre 1828 y 1840 el Observatorio Astronómico estuvo a cargo sucesivamente del abogado Benedicto Domínguez (1783-1868) quien publicó varios almanaques astronómicos; del político y militar Joaquín Acosta (1800-1852), quien realizó medidas meteorológicas, y del botánico Francisco Javier Matiz (1774-1851).

En 1848 el Observatorio Astronómico pasó a formar parte del Colegio Militar, institución creada un año antes por el General Tomás Cipriano de Mosquera para la formación de ingenieros civiles y militares. El Observatorio fue utilizado entonces como aula para las clases de ingeniería. En 1854 acaeció el golpe militar de Melo y con ello el Colegio Militar interrumpió sus labores. El Observatorio quedó abandonado, no siendo otra cosa que una torre vacía; el gobierno la alquiló para usos particulares habiéndose llegado a establecer allí una venta de helados. En 1859 se reanudó la actividad en el Observatorio y es nombrado director el ingeniero militar José Camilo Borda (1829-1866). Al parecer bajo este cargo dictó clases de matemáticas y publicó un almanaque. En febrero de 1862 el Observatorio fue ocupado por el ejército del General Leonardo Canal para servir de fortaleza a un cuerpo de tiradores que sostuvo un tiroteo contra la Iglesia de San Agustín. En 1866 fue nombrado director el ingeniero militar Indalecio Liévano (1834-1913). Liévano realizó observaciones de ocultación de estrellas y planetas por la Luna, calculó efemérides y realizó observaciones meteorológicas.

El 26 de mayo de 1867 el Observatorio Astronómico se vio convertido de repente en prisión- fortaleza alojando como recluso al recién derrocado presidente Tomás Cipriano de Mosquera. Aunque se planeó asaltar la fortaleza por parte de los seguidores de Mosquera con el fin de rescatarlo, dicho asalto jamás llegó a realizarse. Mosquera estuvo recluido hasta el 22 de noviembre del mismo año, donde partió desterrado hacia el Perú. En 1867 el General Santos Acosta organizó la Universidad Nacional de Colombia. En febrero del año siguiente el doctor Manuel Ancízar, en su carácter de Rector de la Universidad nombró a José María González Benito (1843-1903) director del Observatorio Astronómico. González Benito dictó en el Observatorio clases de Meteorología, Astronomía, Paleontología y Geología. Se destacan sus observaciones de estrellas fugaces.
En 1882 apareció el primer número de los Anales del Observatorio Astronómico Nacional de Bogotá, destinado a publicar los trabajos del establecimiento. Desafortunadamente esta publicación completó sólo seis entregas. En 1891 es nombrado Director del Observatorio el ingeniero Julio Garavito Armero (1865-1920) quien realizó numerosos estudios teóricos y observaciones meteorológicas y astronómicas. Son destacados sus trabajos sobre el cálculo de probabilidades, óptica matemática y el movimiento de la Luna. Su admiración por la mecánica newtoniana lo convierte en un apasionado crítico de la teoría de la relatividad y de las matemáticas de Lobachevsky. Bajo la dirección de Garavito, el Observatorio gozó de una gran actividad científica e investigativa. La tenacidad y el genio de Garavito le permitieron emprender observaciones astronómicas con las cuales logró obtener resultados de amplio contenido científico aún a pesar de que contaba con muy escasos y anticuados equipos. Las guerras civiles de finales del siglo XIX y comienzos del XX paralizaron las actividades de algunas facultades de la Universidad Nacional. En 1902, Garavito y otros intelectuales reorganizan la Facultad de Ingeniería, y el Observatorio Astronómico sirve de local y salón de clases para la misma.

1900-2015



Con la muerte de Garavito en 1920 el Observatorio Astronómico entra a una etapa de total inactividad. El entonces presidente de la república Marco Fidel Suárez decidió encomendar el Observatorio a científicos extranjeros desconociendo las capacidades de algunos jóvenes brillantes discípulos de Garavito. La tenaz oposición por parte de la Sociedad Colombiana de Ingenieros a esta ofensa del intelecto y talento criollos no fue suficiente como para que el Observatorio estuviese 10 años completamente inactivo. El local acabó por arruinarse y los escasos instrumentos y libros que quedaron después de la muerte de Garavito se extraviaron en parte y en parte se dañaron. Aunque en 1921 el gobierno designó como sucesor de Garavito a Simón Sarasola, un meteorólogo del Observatorio de Santiago de Cuba, éste sólo se dedicó a las funciones eminentemente meteorológicas fundando el Observatorio Meteorológico Nacional.

Con el advenimiento de Enrique Olaya Herrera a la presidencia del país, se establece el decreto 1806 de 1930 donde se reorganiza el Observatorio y es nombrado como director el ingeniero Jorge Álvarez Lleras (1885-1952) uno de los discípulos de Garavito. Por mandato de la ley 65 de 1936, el Observatorio Astronómico fue incorporado a la Universidad Nacional de Colombia. Álvarez Lleras fundó la Academia Colombiana de Ciencias Exactas, Físico-Químicas y Naturales y creó además la revista del mismo organismo. En los primeros números de la misma se publicaron muchos de los trabajos de Garavito, que hasta entonces estaban inéditos. A causa de su precaria salud, Álvarez Lleras presentó renuncia a su cargo en 1949. En su reemplazo fue nombrado como director el ingeniero Belisario Ruiz Wilches (1887-1958). Bajo su dirección se construyó el Observatorio de la Ciudad Universitaria en 1952. Para este nuevo observatorio se compró un telescopio refractor apocromático de 4 elementos de 20 cm de abertura y 3 metros de distancia focal, el cual ya había sido utilizado en el Observatorio de Marsella, Francia.
Con la muerte de Ruiz Wilches en 1958, es nombrado en su reemplazo el ingeniero Jorge Arias de Greiff, quien fue director del Observatorio hasta mediados de 1998. Entre 1974 y 1980 la dirección estuvo a cargo del ingeniero Eduardo Brieva Bustillo. Luego la dirección del departamento ha pasado a manos de los profesores Benjamín Calvo Mozo, Mario Armando Higuera Garzón y William E. Cepeda (q.e.p.d.), Juan Manuel Tejeiro y José Robel Arenas. En la actualidad la dirección está a cargo del profesor José Gregorio Portilla.
En 1969, con la creación del Plan Quinquenal de Desarrollo de la Universidad se comenzó un estudio para instalar un observatorio astronómico moderno como estación remota, mediante un préstamo del Banco Interamericano de Desarrollo. La condición del organismo de dar prioridad a los proyectos con beneficio a corto plazo echo por tierra la iniciativa. En 1979 existió la posibilidad de reanudar el proyecto pero esta vez por intermedio de un intercambio comercial con la República Democrática Alemana. Bajo la presidencia de Virgilio Barco, el proyecto, que se hallaba en un avanzado estado, se canceló.

En la actualidad el Observatorio está a nivel de Departamento adscrito a la Facultad de Ciencias, sede Bogotá de la Universidad Nacional de Colombia. Realiza labores de investigación, docencia y extensión. Administra la maestría en Astronomía, único programa de posgrado en Astronomía en el país. En época reciente el Observatorio tuvo como profesores e investigadores a las siguientes personalidades: Clemente Garavito (q.e.p.d), Miguel Ibañez, quien fue director del Posgrado de Astrofísica de la Universidad de los Andes de Mérida, Venezuela, pensionado en la actualidad; Vladimir Garrido, quien trabaja actualmente en el Observatorio Astronómico Nacional de Rio de Janeiro, Brasil, Guillermo Díaz Santanilla, actualmente en Alemania y Alberto Rodríguez-Ardila, actualmente en el LNA en Brasil.

 

 

 

Fotos Sede Universitaria

Fotos Personajes

Cruz de Boyaca

ASAMBLEA GENERAL
ACTA 191
SESIÓN VERIFICADA EL DÍA 28 DE MAYO DE 1954

Infografía del Observatorio Astronómico Nacional

Detalle de la Infografía del Observatorio Astronómico Nacional. Edificio construido en 1802.

Diseñador: Guillermo Torres / Julián Roa 
Universidad Nacional de Colombia